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主頁  > 專欄  > 書寫人生 2019 年 08 月 23 日

蔡子強

時事評論員。寫了半生政治評論,自從某一個晚上開始,忽然領悟到人生應該還有一片更大的天空。

怪傑愛迪生

近日,有部電影《電流戰爭》(The Current War)上映。大家不要望文生義,誤以為這是一部科幻戰爭片,相反,它講的其實是一段影響後世,真實且十分重要的歷史,今天大家之能夠安居樂業,可以嘆冷氣、看電視、用電腦、傾電話、開電燈……全賴家中和辦公地方都有電力供應。但原來當年該如何為老百姓供應電力,該用直流電還是交流電?曾經引發兩大陣營的一番明爭暗鬥,一方是大家所熟悉的大發明家愛迪生(Thomas Edison),而另一方則是大亨威斯汀豪斯(George Westinghouse)和發明家特斯拉(Nikola Tesla)。這場惡鬥的結果,大家未必估到,原來愛迪生是輸了。
愛迪生一生共獲得一千○六十九項專利(去世後還獲得二十四項專利),是實至名歸的大發明家。但其實他十歲時,卻經歷家道中落,因負擔不起學費,而沒有上過幾天學,因此養成他無師自通、重實踐多於重理論,以及緊張金錢的性格。

 

 


他成功靠的是孜孜不倦地埋頭苦幹。他曾經跟人說:「落手落腳做」比起「思考」來得重要。他的格言是:「天才是一分靈感,再加上九十九分的汗水。」
他睥睨正統教育,看不起學者,甚至說過:「學校?我這輩子從來沒有上過一天學!假如我上過學,你覺得我還可能有任何成就嗎?」這讓我想起都是沒有讀完大學,但同是影響世人生活的兩大發明家Bill Gates 及Steve Jobs。
簡而言之,愛迪生一生只信兩件事,就是實幹和金錢。
愛迪生最為人津津樂道的故事,就是發明電燈泡(或者更正確的說法,是發明了耐用的電燈泡)。當中牽涉最大的挑戰,就是找到耐用的燈絲。結果,他不是靠甚麼偉大理論推論出答案,反而是透過不斷嘗試不同物料。他先後試驗了一千六百多種材料後,終於發現碳化竹纖維造出來的燈絲,以及將燈泡中的空氣抽出,灌入能讓新燈絲產生最佳光亮效果的混合氣體。
因此,他靠的就是trial and error,起初當他被人揶揄一再失敗時,他回答說:「我不是失敗了千多次,而是我成功地發現有千多種材料都不適合用來做燈絲!」(次數因不同引述而有異)
說回「電流戰爭」,當時供電的一大用途,其實就是為了燈泡,但這位「燈泡之父」,卻在直流電與交流電之爭中,反而輸了給對手,鎩羽而歸。愛迪生為何會輸呢?當中牽涉的就是前面提到,他成長期養成並且推動他成功的種種性格特徵。因篇幅關係,下周再談。
(電流戰爭 上篇)