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主頁  > 專欄  > 東觀點 2013 年 03 月 05 日

財爺警告勿當冇到

財爺派了幾年糖,香港人食糖知味,大多上了糖癮,所以本年度預算他雖繼續大解慳囊,拿出三百三十億以滿足公眾嗜甜期望,仍然惹來「大糖變細糖」的責難。今次財爺減甜,看來是想市民逐步戒除糖癮,以後必然愈派愈少,若他真有此意,我們舉手舉腳贊成,因為政府開支膨脹已到了危險線,沿這軌道繼續下去,墮崖只是遲早的事,現在是開始收掣的時候了!

對今次預算的討論,公眾多聚焦於派錢夠不夠,而政客們則循例批評政府處處按住荷包,欠缺打破密底算盤的「新意」,但甚少人關注開支增長的趨勢,其實這才是香港未來最大的隱憂。

本年度政府預算總開支為四千四百億元,一般市民對這數字沒有甚麼感覺,但如與剛回歸時比較,就相當驚嚇,原來十五年間足足多了一倍幾(當年總開支不到二千億),這段時間香港生產總值只增了60%,換言之,政府開支膨脹速度遠遠快過經濟增長,打個比喻,這個家庭「愈使愈大」,收入卻追不上。

政府開支急增,已漸脫離經濟實力,財爺亦知情況嚴峻,寧犯眾憎,頻頻拉響警號,但公眾只求年年派糖,政黨則只知苛索,甚少人理會這危機。

再看政府總開支佔生產總值的比率,本年度達到21.7%,與歷史高位的22.9%(○二年)已十分接近,在英治時代,比率大概只是16%,這顯示政府用錢已不再緊守「量力而為」原則,漸與經濟實力脫離。

更令人憂慮是,列車不但沒減慢,還有加速之勢。以最大項目之一的社會福利為例,本年度支出達六百一十二億元,比上年猛增三成三,原因是要多花八十三億元於新增的長者生活津貼。隨着政黨要求加碼扶貧的壓力升級,以及民粹情緒繼續高漲,福利開支持續大幅增長將難以避免。

至於基建開支,本年度亦達到七百億元,比五年前的二百三十四億大增近兩倍,創了歷史新高。往後幾年,因新項目陸續上馬,建築成本又不斷上升,開支節節上升完全可以預見。

政府不會不知情況嚴峻須收收掣,起碼財爺就不怕認保守,寧犯眾憎,頻頻拉響警號,可謂苦口婆心,無奈背後有幾股力量猛推,令他身不由己。在選舉主導的政治生態下,不論泛民還是建制派,為求選票都以民粹先行,力促庫房放水,政府因處弱勢,往往招架無力,有時惟有花錢買怕,逐漸被拉着鼻子走。與此同時,新領導層也為了紓解民望危機,縱不情願也只能火中取栗,大搞福利以討好公眾。歐豬國家的民選政府以往就是靠此法自保,一直萬試萬靈,這種「偉哥」效應,實難以抗拒,香港政府也不會例外。

除了政治因素,人口結構轉變是另一股巨大推力。據政府預測,八年之後,長者人口與壯年人口的比例,是一比三點四,即約三個人負擔一個老人家,到十八年後就變成兩個負擔一個。屆時長者人口大增,福利和醫療等必然相應擴張,成為無底的吸錢黑洞。

錢愈花愈多,但未來經濟能否支持稅收增長,沒有人看得通,真正危機就在於此。香港經濟增長取決於歐美和內地盛衰,加上內部政治不穩定,經濟忽然逆轉非不可能,目前政府收入約佔生產總值20%,經濟若變差,稅收必同步縮減,政府立即入不敷支,再沒法支撐龐大開支。

這個困局一旦來臨,政府只有兩條路可走,一是加稅或擴大稅基增加收入,二是靠借貸度日。第一條路根本行不通,因為政府目前主要依靠公司利得稅、薪俸稅和印花稅三大稅收,要增設稅項如銷售稅等,等於政治自殺,而在經濟不景時提高上述三項稅收,必遇巨大阻力,沒有領導人敢犯險闖關。餘下的選擇,便只有走進負重債的死胡同。

寵壞了的香港人只想年年拿到糖果,政客們只知不斷苛索,沒有人理會公共財政如何脆弱,政府處於這民粹洪流,應比過往更堅定地緊守「量入為出」的基本理財原則,敢於頂住千夫所指,把開支增幅降至與經濟增長一致,才可避免香港步歐豬後塵,陷於萬劫不復的境地。