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主頁  > 時事  > 時事速報 2021 年 02 月 03 日

放眼大灣區 推機械人科研學術產業協作 為人類締造更好未來

一百年前,捷克科幻作家薩佩克在其劇作中首次提出「機械人」為人類服務的概念,時至今日,昔日的科幻構想已成為現實,智能機械人取代了很多人類的工作,大大推動工業化生產,造福人類。

去年,一場疫情遽然襲全球,自動化和智能化頃刻成為全球大勢。香港中文大學(中大)的國際機械人及自動化技術專家劉雲輝教授早在這股洪流前,已預視智能機械人產業的前景和潛力。劉教授自二○一六年起執掌中大天石機器人研究所,為的正是集結整個大灣區的跨學科研究專才,一起推動機械人技術發展,並鼓勵專家學者走出象牙塔創業,將科研技術產業化,加速醫療及物流產業智能化,推動產學研協作,為人類締造更好的未來。「學術研究與市場需求往往存在鴻溝,成為機械人技術發展的一大阻力,而我們希望做的是中間的那道橋。」劉教授說。

劉雲輝教授鑽研機械人技術多年,一六年與研究團隊一同創業,將研發出的智能叉車化成產品推出市場,至今售出近二百架。

訪問當日,來到位於科學園的香港物流機械人研究中心,劉教授的團隊正在展示一款專為物流業研發的機械臂操作系統,「透過我們自行開發的三維視像鏡頭,收集環境數據,再改裝坊間的機械臂,加入自行研發的抓手,讓它能快速做到抓取、分貨、擺件的工序,除了物流業,未來在餐飲和服務業上或許能派上用場。」劉教授介紹說。

除了物流業相關的機械技術研究,劉教授(左一)指近年中大天石機器人研究所亦積極研發醫療相關的智慧機械裝置,以提高手術的精準度及安全性。


發明智能叉車 引領新技術「駛」出實驗室

系統中所用到的部分技術,正是劉教授在中大苦心鑽研多年的視覺導航、抓取及定位技術。乍看以為只是教授學術研究的成果示範,誰不知原來是即將推出市場的新產品,「五年前,我跟兩位博士學生申請大學資助,成立了『未來機器人有限公司』,開始研究如何將學術成果變成社會能夠實際應用的技術。而這套系統就能配合我們早年推出市場的智能叉車系統,一條龍提高物流業的運作效率。」

劉教授口中的智能叉車系統,正是他與團隊研發了五年,初次推出市面的作品,「我們先做了一些調查,發現單在內地,叉車已多達一百五十萬台,但需靠人手操作,無奈近年愈來愈少人入行,導致人手不足。」有見市場潛力和需求十分龐大,劉教授的團隊決定研發一套智能組件,只要加裝在現有的電動叉車上,便能根據鏡頭收集的環境數據,在不需人手操作及改裝倉庫下,精準地自主導航運行。「當原型開發了出來,便要考慮資金、人才和客戶何來。對我們這些學者來說,是另一難題。」

對劉教授而言,由學者身份走入市場,過程需要很大的思維轉變,「做研究只需要走在最前,能成功一、兩次已算是大突破,但透過創業把學術知識轉移到社會,就不能忽略市場需求,而所用的技術要百分百可靠,背後有很多學術以外的考慮,而這過程,我們稱為技術轉移。無奈香港市場很小,導致很多科研成果無用武之地,而且很多本地的精英人才都集中在醫科、法律等行業,卻忽略了技術轉移的成功需要跨學科人才的配合。」劉教授續說。

劉教授的團隊正在研發一套機械臂抓取裝置,配合智能叉車組成自動化的機械物流鏈,進一步推動物流業智能化,以配合業界需要。


把握大灣區發展機遇 集結跨學科人才

適逢近年內地力推大灣區發展,吸引大量資金、人才和機遇,劉教授亦在萬難之下看到機遇,「公司在第一年就獲內地的創投基金看好,而我們首個客戶亦是一個香港個人護理品牌公司在內地的工廠。對方讓我們將產品原型放到生產車間試行,並提供意見讓團隊不斷改良,甚至研發新的型號,適應不斷變化的市場需要。」

五年後的今日,劉教授的公司已由三人擴展至近二百名員工,並在大灣區設有分部,「讓人看得見發展前景,亦自然能吸引更多專才投身這專業。現時公司的研究團隊核心成員都是中大畢業的博士,而我們研究所人員非常國際化,除了來自內地,亦有來自墨西哥和歐洲的人才。」

從創業的成功經驗之中,劉教授明白瞭解市場需求、吸引人才、資金和客戶,正是推動技術轉移背後的成功關鍵。「中大去年於福田開闢了五千平方米用地設立中大深港創新研究院。中大天石機器人研究所在該研究院設立據點,供學生在內地從事研發項目,同時藉此瞭解大灣區文化,以及內地物流和醫療產業的趨勢和發展,為將來在大灣區和內地發展試水溫。」

透過設立此據點,研究所集結大灣區的機械人技術、物料、醫療、工程等界別的跨學科專才。推動學術研究之餘,亦重視與產業協作,並化身初創孵化平臺,鼓勵中大師生創業,將研究成果轉化成產品,推動社會進步,「我們希望集結跨學科人才一起協作,讓他們瞭解市場和業界的需求,同時為他們物色投資者和合作夥伴。」

現時由研究所「走出來」的初創企業已有五、六間,除了與物流業相關,亦有研發醫療手術機械人、建築機械人、癌症X光片自動診斷技術、復康機械人等的創新企業。「在研究所的推動下,喜見他們愈做愈好。隨着成功的例子愈來愈多,我們希望年輕一代看得見機械人技術研發的無限前景,及相關行業的未來,從而吸引他們投身和從事相關研究和行業,一起推動智慧城市,令社會變得更好。」劉教授說。

研究所近年在福田的中大深港創新研究院建立據點,吸引大灣區專才一同研發機械技術。